Horse racing

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La course hippique est un évènement auquel les Anglais assistent en grand nombre. Il est inconcevable qu’un Anglais digne de ce nom n’ait pas vu au moins une course de sa vie.

Ce sport de performance équestre est l’un des plus anciens sports, puisque son principe de base, identifier le cheval parmi les autres le plus rapide sur une distance, est demeuré inchangé depuis l’Antiquité.

Les courses hippiques varient considérablement dans la forme d’un pays à l’autre. Les pays ont développé leurs propres traditions autour de ce sport. Les variantes incluent des courses de limitation aux races particulières, le passage d’obstacles, la course sur des distances différentes, la course de surface sur des pistes distinctes et de courir dans des allures variées.

Alors que les chevaux ne sont employés que pour ce sport, une grande partie de l’intérêt des courses de chevaux et l’importance économique est liée au jeu, une activité générant en 2008 un marché mondial d’environ 115 millions $.

GNT Reims

 Histoire

La course hippique a une longue histoire. Elle se pratique depuis les temps anciens dans les civilisations à travers le monde.

Les documents archéologiques indiquent que les courses de chevaux s’effectuaient dans la Grèce antique, à Babylone, en Syrie et en Égypte. Elles jouent aussi un rôle important dans les mythes et légendes, comme le combat entre les destriers du dieu Odin et le géant Hrungnir dans la mythologie nordique.

Les courses de char étaient l’un des sports grecs, romains, byzantins les plus populaires. Elles et les courses de chevaux ont été des évènements dans les anciens Jeux Olympiques grecs en 648 av. J.C. et éminents dans les autres Jeux panhelléniques, en dépit du fait que les courses de char étaient dangereuses tant pour le conducteur que pour le cheval, dont ceux-ci s’exposaient à des blessures graves et même à la mort. Dans l’Empire romain, les courses de char et de chevaux étaient des industries majeures. À partir du 15e siècle et jusqu’en 1882, le carnaval du printemps à Rome se terminait par une course de chevaux. 15 à 20 chevaux sans cavalier, importés à l’origine de la Côte de Barbarie en Afrique du Nord, parcouraient en 2 minutes 30 la Via del Corso, une longue rue droite.

Plus tard, la course de pur-sang est devenue et reste populaire auprès des aristocrates et de la royauté de la société britannique, ce qui lui a valu le titre de Sport of Kings.

Historiquement, les cavaliers ont perfectionné leurs compétences à travers les jeux et les courses. Les sports équestres étaient un divertissement pour les foules et parfaisaient l’excellente qualité de l’équitation utile au combat. Les courses de chevaux de tous types ont évolué à partir de compétitions impromptues entre les cavaliers ou conducteurs. Les diverses formes de compétition, réclamant des compétences exigeantes et spécialisées du cheval et du cavalier, ont conduit au développement de races et d’équipements propres à et pour chaque sport. La popularité des sports équestres à travers les siècles a entraîné la préservation des compétences qui auraient autrement disparu après l’arrêt des chevaux au combat.

Il existe de nombreux types de courses de chevaux, dont :

  • Flat racing, la course de plat. Les chevaux galopent directement entre deux points autour d’une piste droite ou ovale.
  • Jump racing ou jumps racing, la course de sauts, connue également au Royaume-Uni et en Irlande sous le nom de steeplechasing, la course de chasse nationale. Les chevaux franchissent des obstacles.
  • Harness racing, la course de harnais. Les chevaux trottent en rythme tout en tirant un conducteur dans un sulky.
  • Endurance racing, la course d’endurance. Les chevaux voyagent à travers le pays sur des distances extrêmes, allant généralement de 25 à 100 miles, soit 40 à 161 km.

Différentes races de chevaux ont développé cette excellence dans chacune des disciplines spécifiques. Les Thoroughbred, Quarter Horse, Arabian, Paint et Appaloosa sont les races utilisées dans la course de plat. Le Thoroughbred et l’AQPS sont introduits dans la course de sauts. Les Standardbreds sont employés en Australie, Nouvelle-Zélande et Amérique du Nord, où ils sont associés aux Russian et French Trotter en Europe dans les courses de harnais. Les chevaux de sang froid, notamment les Finnhorses et le trotteur scandinave coldblood servent de même dans les courses de harnais dans leurs zones géographiques respectives. Il existe aussi des courses pour les poneys, celles de plat, sauts et harnais.

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Flat racing

La course de plat est la forme la plus courante de course vue dans le monde entier. Les pistes pour cette course sont de forme ovale et de niveau, bien qu’en Grande-Bretagne et en Irlande il y ait beaucoup plus de variations, y compris huit pistes, comme Windsor, et des pistes avec des gradients souvent sévères et des changements de cambre à l’image d’Epsom Racecourse. Les surfaces de piste diffèrent aussi, avec le gazon le plus commun en Europe, la terre battue en Amérique du Nord et en Asie, et les surfaces synthétiques nouvellement conçues, Polytrack ou Tapeta, vues sur certaines pistes. Les courses de plat individuelles se font sur des distances allant de 440 yards (400 m) à 2 miles et demi (4 km), avec des distances entre 5 et 12 furlongs (sillons) le plus couramment. Les courses courtes sont appelées « sprints », les courses longues « routes » aux États-Unis ou « courses de séjour » en Europe. Malgré qu’une accélération rapide, « un tour de pied », soit requise pour gagner l’un ou l’autre type de course, en général les sprints sont considérés comme un test de vitesse, tandis que les courses de longue distance sont considérées comme un test d’endurance. Les courses les plus prestigieuses au monde, telles que le Prix de l’Arc de Triomphe, la Melbourne Cup, la Japan Cup, l’Epsom Derby, le Kentucky Derby et la Dubaï World Cup, se font sur des distances au milieu de cette gamme et sont considérées comme des tests de vitesse et d’endurance dans une certaine mesure. Dans les courses les plus prestigieuses, les chevaux ont le même poids à porter pour l’équité, des attributions sont accordées aux chevaux les plus jeunes et aux juments contre les mâles. Ces courses s’appellent des courses de conditions et offrent les plus grandes bourses. Il y a une autre catégorie de courses appelée courses de handicap où chaque cheval est affecté d’un poids différent à porter basé sur sa capacité. La performance du cheval peut être influencée aussi par la position par rapport à la barrière intérieure (position de poste), le sexe, le jockey et l’entraînement.

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Jump racing

La course de sauts en Grande-Bretagne et en Irlande est ainsi appelée la course nationale de chasse, steeplechasing, même si de manière confuse, les courses nationales de chasse incluent aussi les courses plates qui ont lieu dans les sauts. Les courses de sauts peuvent être subdivisées en steeplechasing et en haies, selon le type et la taille des obstacles qui sont sautés. Le terme « steeplechasing » peut également désigner collectivement tout type de course de sauts dans certaines juridictions de course, en particulier aux États-Unis. En règle générale, les chevaux évoluent vers des obstacles plus conséquents et des distances plus longues à mesure qu’ils vieillissent, de sorte qu’un cheval de sauts européen aura tendance à commencer dans les courses de plat National Hunt en tant que juvénile, puis passer aux haies après un an ou deux, et passer à steeplechasing.

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Endurance racing

La longueur d’une course d’endurance varie ainsi considérablement. Certaines sont très courtes, seulement 10 miles, d’autres peuvent aller jusqu’à 100 miles. Quelques courses sont même encore plus longues que 100 milles et durent plusieurs jours. Ces différentes longueurs de courses sont divisées en 5 catégories :

  • Les promenades de plaisir, de 10 à 20 miles ;
  • Les randonnées non compétitives, de 21 à 27 miles ;
  • Les randonnées compétitives, de 20 à 45 miles ;
  • Les randonnées progressives, de 25 à 60 miles ;
  • Les tours d’endurance, de 40 à 100 miles en un jour, jusqu’à 400 miles en plusieurs jours.

Chaque course étant très longue, les sentiers de terrain naturel sont utilisés. Les courses d’endurance modernes ont débuté en Californie vers 1955. La première course a marqué le début de la Tevis Cup ; cette course a duré une centaine de kilomètres sur une journée, à partir de Squaw Valley, dans le comté de Placer en Californie, à Auburn en Alabama. Fondée en 1972, l’American Endurance Ride Conference fut la 1ère association nationale de circonscription d’endurance des États-Unis. La plus longue course d’endurance au monde est le Derby mongol, long de 620 miles, soit 1 000 km.

Enfin, au-delà du fait que les Anglais sont des passionnés de courses hippiques, le cheval est l’équivalent de la vache sacrée chez les Indiens. Cet animal a acquis une telle noblesse qu’il est impensable qu’il serve de nourriture. Vous ne trouverez donc aucune boucherie chevaline en Angleterre.